Las lesiones por latigazo cervical son un resultado común de un accidente automovilístico debido a los cambios bruscos en la velocidad y la dirección del cuerpo. Los choques automovilísticos de impacto trasero o de retaguardia tienden a producir la mayoría de los casos de lesiones personales por latigazo, ya que los ocupantes del automóvil delantero no pueden anticipar el choque y son tomados por sorpresa. A veces, la anticipación del impacto pendiente puede empeorar estas lesiones. Los estudios han demostrado que una de cada cinco personas involucradas en un accidente automovilístico de impacto trasero se han quejado de dolor de cuello después del incidente. Aproximadamente un millón de casos de latigazos ocurren debido a accidentes en los Estados Unidos cada año. De estos, el 25% de los casos produce dolor crónico y discapacidad a largo plazo.

El tipo más común de latigazo ocurre en un accidente automovilístico de impacto trasero. Cuando su automóvil es golpeado por detrás, su automóvil es empujado hacia adelante y luego, poco después, su cuerpo lo sigue. Sin embargo, su cuerpo no se mueve hacia adelante como una unidad completa. Su cabeza y cuello se vuelven a colocar en el asiento y el reposacabezas, mientras que su torso se lanza hacia adelante. Su cabeza y cuello siguen brevemente hacia adelante, hacia el volante. La reacción inmediata de su cerebro es frenar el freno para detener el movimiento de avance de su automóvil. Esto a su vez envía su cuerpo rápidamente hacia atrás hasta que su cabeza y cuello vuelven a golpear el reposacabezas. La extensión hacia adelante y hacia atrás de su cuello y el impacto resultante en el reposacabezas lesiona los tejidos del cuello, lo que resulta en un latigazo.

Este mecanismo también puede resultar en una lesión cerebral cuando su cerebro es lanzado dentro del cráneo duro y defensivo.

El latigazo se define típicamente como una lesión en los tejidos blandos del cuello debido a la hiperextensión (que se mueve demasiado hacia atrás) y la hiperflexión (demasiado hacia adelante). Estos tejidos incluyen ligamentos, tendones y músculos. Las lesiones en estos tejidos también pueden dañar los nervios en el área, lo que ocasiona daños y síntomas a largo plazo en el resto del cuerpo. Los síntomas más evidentes se localizan en el cuello y la cabeza. Estos síntomas son dolor y rigidez en el cuello, que pueden extenderse hasta los hombros y hasta la cabeza y el dolor de cabeza. El latigazo cervical también puede manifestarse como hormigueo en los brazos y las manos debido al daño a los nervios y al dolor en la parte inferior de la espalda debido al daño en las articulaciones y discos intervertebrales. La función mental puede verse afectada y puede ocasionar una concentración deficiente, un rendimiento mental o la pérdida de memoria. Otros síntomas comunes son visión borrosa, zumbidos en los oídos, mareos y cansancio.

Los fabricantes de automóviles están mejorando sus diseños y tecnología para ayudar a prevenir las lesiones por latigazo en las víctimas de accidentes automovilísticos. La parte más importante del coche en un caso de latigazo cervical es el reposacabezas. El reposacabezas debe colocarse para soportar el centro de gravedad de la cabeza. Esto ayudará a evitar que la cabeza retroceda aún más en la etapa de reacción del impacto.

Si siente que ha sufrido un latigazo, debe llamar a su médico de inmediato. Si el caso es grave, es probable que el médico le haga usar un collarín suave durante un corto período de tiempo para protegerlo y mantener los tejidos del cuello en su lugar. Sin embargo, el tratamiento más inmediato es el hielo para reducir el intercambio y un analgésico para prevenir la inflamación. En la mayoría de los casos, el dolor desaparece en unos pocos meses, aunque en aproximadamente el 25% de los casos, el dolor y los síntomas continúan indefinidamente. Si cree que ha sufrido una lesión por latigazo, consulte a su médico para obtener opciones de tratamiento a largo plazo, como quiropráctica, masajes, ultrasonido y terapia física.

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