La EPOC y el asma son afecciones que causan la obstrucción del flujo de aire a través de los pulmones. La principal diferencia clínica entre la EPOC y el asma es que la obstrucción de las vías respiratorias es total o mayormente reversible con el asma pero no con la EPOC. La espirometría es la mejor manera de determinar la reversibilidad, pero no siempre es confiable cuando se usa sola. Sin embargo, hay otras pistas que ayudan a distinguir entre las dos condiciones.

La espirometría es una prueba de función pulmonar que mide la velocidad y la cantidad de flujo de aire dentro y fuera de los pulmones durante la respiración. El volumen de aire exhalado con fuerza en un segundo es el volumen espiratorio forzado en un segundo (FEV1). El volumen expulsado con fuerza después de tomar una respiración profunda máxima es la capacidad vital forzada (FVC). La medición del FEV1 antes y después del tratamiento es la forma en que se determina la reversibilidad de la obstrucción de las vías respiratorias.

La inhalación de un broncodilatador generalmente aliviará completamente o significativamente la obstrucción de las vías respiratorias en el caso de asma. Un broncodilatador es un tipo de medicamento que alivia la obstrucción al causar la relajación del músculo liso dentro de las vías respiratorias. El alivio puede ocurrir en minutos u horas, dependiendo de la gravedad del asma. Sin embargo, en algunos casos, una reversión significativa puede llevar días. Dependiendo de la gravedad de la enfermedad, podrían ser necesarios otros medicamentos, incluidos los glucocorticoides inhalados y orales (medicamentos de la clase de cortisol) para revertir la obstrucción de las vías respiratorias asociada con los ataques de asma.

A diferencia del asma, la reversibilidad de la obstrucción es inexistente o parcial en la EPOC. Si es parcial, es significativamente menor que la observada con el asma. La espirometría confirma el diagnóstico de EPOC según el grado de reversibilidad, aunque solo si el FEV1 / FVC es inferior al 70% del previsto. Ese requisito se basa en el hecho de que fumar cigarrillos de forma prolongada reduce la medición al menos a ese grado. Sin embargo, los médicos no siempre pueden usar la espirometría sola para determinar si un paciente tiene asma o EPOC.

La espirometría por sí sola no siempre es una forma confiable de diferenciar entre asma y EPOC por las siguientes razones:

  1. La función pulmonar disminuye con la edad. Por lo tanto, el FEV1 / FVC puede ser inferior al 70% del pronosticado en individuos muy ancianos, incluso si no tienen EPOC.
  2. El género, el origen étnico, la altura y el peso también afectan el FEV1 / FVC.
  3. Los pacientes con EPOC mixta y enfermedad que limita la capacidad de expansión de los pulmones (enfermedad pulmonar restrictiva) pueden tener una relación FEV1 / FVC muy por encima del 70% de predicho debido a una reducción en su FVC debido a la enfermedad restrictiva.
  4. Los pacientes con asma y EPOC coexistentes podrían mostrar un grado de reversibilidad muy inferior al que se observa típicamente en el asma solo.
  5. Las personas con asma grave pueden tener un FEV1 basal de menos del 60% del predicho entre los ataques de asma.

Quizás el mayor desafío al que se enfrentan la mayoría de los médicos no es determinar la diferencia entre EPOC y asma en un paciente determinado. Es para determinar si un paciente tiene ambas enfermedades. En ese contexto y cuando la espirometría no es totalmente confiable por alguna de las razones anteriormente mencionadas, los médicos tienen que confiar en otras pistas para diagnosticar una o ambas afecciones.

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