Los pacientes reportan niveles de discapacidad y dolor ampliamente divergentes en respuesta a problemas del cuello, algunos casi no tienen discapacidad y poco dolor, y otros con severas interferencias en la vida normal e informe de dolor elevado. Puede haber diferentes eventos neurológicos y patológicos que subyacen a esta variedad que reflejan el síndrome de cuello presente. Inicialmente, la mayor parte del trabajo consistió en encontrar un sitio anatómico de lesión o daño para explicar los síntomas, pero esto ha conducido a un éxito limitado en la explicación de los síndromes clínicos. Los mecanismos de dolor que pueden ser responsables de los síntomas informados ahora se investigan cada vez más.

Una forma de permitir que se identifique un tratamiento de latigazo más preciso es aclarar qué diagnóstico y qué síndrome de dolor está presente en el problema de dolor de cuello de un paciente individual. La lesión del cuello puede consistir en una anormalidad postural a largo plazo, pequeños traumas repetidos en la actividad o un evento obvio, como una lesión por latigazo. Cualquier inflamación que se presente en estos casos puede cambiar significativamente las formas en que se procesa el dolor tanto en el sistema nervioso central del cerebro como en la médula espinal y en el área localmente dañada. Aunque la mayoría de las investigaciones se han realizado en animales, esto puede tomarse en serio al considerar el dolor en los humanos.

Toda una serie de procesos químicos y neurológicos se desencadenan por una lesión y su inflamación posterior, todo lo cual hace que el sistema nervioso central desarrolle una mayor respuesta a todos los sentimientos que llegan. Pacientes con latigazo cervical y pacientes con dolor de cuello estándar en los que el diagnóstico es no está claro si se ha demostrado que ambos tienen tolerancias reducidas al dolor y un umbral reducido al dolor. Esta reacción se denomina hiperalgesia, que se usa para describir una mayor respuesta del dolor a un estímulo que normalmente es doloroso.

La hiperalgesia en el cuello ocurre en todos los casos de lesiones por latigazo, independientemente de la gravedad, pero se resuelve en dos o tres meses en aquellos que se recuperan o solo tienen síntomas leves. Se ha encontrado que la hiperalgesia persiste en aquellos con síntomas de dolor continuos y más severos. Los nervios en las áreas locales de daño pueden estar sensibilizados y los pacientes con latigazo han demostrado tener estructuras dañadas en los casos en que el dolor y la discapacidad han continuado. Otro argumento es que los nervios en el sistema nervioso central se sensibilizan con las entradas de dolor y esto es responsable del dolor continuo.

Por lo tanto, aún puede haber estructuras anatómicas internas dañadas en los síndromes de dolor de cuello, que pueden ser fuentes continuas de dolor, mientras que los mecanismos de dolor del sistema nervioso central son los más responsables. Los bloqueos de la faceta cervical han demostrado que son una fuente potencial de dolor en una serie de pacientes con latigazo crónico. El dolor referido, que es un dolor que se siente en el cuerpo a una distancia de la presunta fuente de dolor, también es común. Los estímulos entrantes de los sitios de dolor en discos, articulaciones, ligamentos o músculos pueden interpretarse como provenientes de regiones que están neurológicamente vinculadas a ellos.

El dolor de cabeza se puede referir desde los segmentos superiores del cuello de la tercera vértebra cervical y por encima, y ​​el dolor de brazo puede referirse desde aquellos segmentos por debajo de este nivel hasta la primera vértebra torácica. Incluso en las partes del cuerpo donde el paciente no se queja de ningún síntoma, puede haber evidencia de una mayor respuesta al dolor en las pruebas. Ambos pacientes con dolor general de cuello y latigazo pueden presentar una respuesta hiperalgésica a los estímulos entrantes. Puede haber un malestar más involuntario en la función neurológica en los grupos de latigazo con una reacción exagerada al calor, el frío y la presión.

Una respuesta de sensibilidad más amplia a las señales entrantes está presente en pacientes con informes más altos de dolor y que tienen síntomas más generalizados. Estos hallazgos son típicos de síndromes como el latigazo cervical y el trastorno de la raíz nerviosa cervical (radiculopatía, donde la raíz nerviosa que está saliendo del canal espinal hacia el cuerpo se comprime o se compromete a lo largo de su ruta), ambos posiblemente desencadenando un cambio complicado En las respuestas excitadoras del sistema nervioso central a las entradas de dolor que llegan. Sin embargo, este mecanismo central puede mantenerse y sensibilizarse por el dolor que llega continuamente de los tejidos alterados en el cuello.

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