¿Cuál es la diferencia entre los ronquidos y la apnea del sueño?

Tendemos a reírnos de los ronquidos fuertes, pero los ronquidos no son motivo de risa, advierten los médicos. No solo desactiva el sueño de un compañero de cama de los que roncan, sino que también puede indicar un problema de salud grave. Desafortunadamente, un roncador no se da cuenta de que ronca: no puede escucharse a sí mismo roncando (¡aunque todos los demás en la habitación sí pueden hacerlo!). Debido a que el ronquido es tan común, a menudo no se reconoce como una amenaza potencial para la salud.

Todo el mundo ronca de vez en cuando, aunque ocurre con más frecuencia en hombres y personas con sobrepeso. El ronquido tiende a empeorar con la edad. El problema real ocurre, sin embargo, cuando el ronquido se vuelve habitual. Los ronquidos habituales perjudican el sueño de los roncadores y deben tratarse médicamente. Incluso puede ser una señal de algo más siniestro: una condición del sueño llamada apnea del sueño.

Este trastorno se caracteriza por patas anormales en la respiración o respiración anormalmente baja. El tipo más común de esta afección del sueño se llama apnea obstructiva del sueño. Las personas que sufren de apnea obstructiva del sueño a menudo desconocen el problema, aunque se quejan de sentirse cansadas y con sueño durante el día. Es posible que se duerman en medio de alguna actividad y que tengan que dormir la siesta durante el día. Los síntomas también pueden incluir cabezas matinales, falta de concentración, irritabilidad y necesidad de orinar durante la noche.

El ronquido y la apnea del sueño están relacionados. Se puede argumentar que el ronquido es una forma más leve del trastorno, la diferencia es que, en el ronquido, se produce una restricción parcial de la vía aérea, mientras que la “apnea” significa una restricción completa. El sonido característico que se puede escuchar cuando alguien ronca es creado por el aire que viene a través de la vía aérea restringida que hace que los tejidos en la garganta vibren. El ronquido puede alcanzar hasta ochenta decibelios, el nivel de ruido lo suficientemente alto como para causar daños a la audición con el tiempo.

En la apnea del sueño, las vías respiratorias bloqueadas limitan el suministro de aire tan severamente que los niveles de oxígeno disminuyen, lo que hace que la persona que duerme se despierte, resoplando y jadeando por aire. Un período en el que deja de respirar durante más de diez segundos es la característica definitoria de este trastorno del sueño. Este ciclo puede repetirse cientos de veces en una noche. Cuando su cerebro tiene que despertarlo, libera hormonas del estrés que le impiden quedarse dormido nuevamente. También aumentan la presión arterial y los niveles de colesterol. Algunas personas realmente dejan de respirar por hasta un minuto sin siquiera despertarse completamente.

Las estadísticas sugieren que la mitad de los adultos estadounidenses ronca, algunos de manera significativa, en un momento u otro. Uno de cada quince adultos sufre al menos una interrupción moderada de la respiración. Uno de cada cinco adultos tiene al menos un leve cese de la respiración. Este trastorno del sueño se vuelve más frecuente a medida que envejecemos y nos volvemos más pesados. Un paciente típico es un hombre de mediana edad. Pero no solo los adultos se ven afectados: entre el uno y el tres por ciento de los niños, en particular los que tienen amígdalas agrandadas o adenoides, padecen apnea obstructiva del sueño. Las personas con diabetes, obesidad, lesiones en la cabeza y mujeres durante y después de la menopausia tienen mayores posibilidades de desarrollar el trastorno.

Mientras que las personas que roncan a menudo también sufren de apnea del sueño, no todos los afectados por el trastorno en realidad roncan. Se estima que alrededor del diez por ciento de las personas que roncan sufren de apnea del sueño. La única forma de asegurarse de que realmente sufra el cese de la respiración es obtener un estudio del sueño. Solo una de cada tres personas que sufren de apnea del sueño realmente sabe que tiene esta enfermedad. La diferencia entre los ronquidos intensos y la apnea del sueño se puede poner de esta manera: mientras que los ronquidos son un síntoma, la apnea del sueño es una enfermedad.

La apnea del sueño es un trastorno del sueño potencialmente mortal. Los patrones de sueño roto, los bajos niveles de oxígeno y la presión arterial alta durante el sueño son, lamentablemente, solo el comienzo de los problemas para quienes padecen este trastorno. La apnea del sueño no tratada aumenta su riesgo de ataque cardíaco, ritmo cardíaco irregular, enfermedad cardíaca, accidente cerebrovascular, presión arterial alta, depresión, dificultades de memoria, cambios de personalidad y disminución de la libido. Puede empeorar las pesadillas y el trastorno de estrés postraumático.

Además, la somnolencia diurna puede provocar accidentes y pérdida de productividad. ¡Las pruebas muestran que los conductores que tienen sueño debido a la apnea tienen peor desempeño que aquellos con un nivel de alcohol en la sangre por encima del límite legal! Algunos estudios incluso sugieren que la apnea del sueño grave puede acortar significativamente su vida útil.

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